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Fábrica de armarios Singer – South Bend, Indiana, EE.UU.

A mediados de la década de 1860, Singer se dio cuenta de que para expandir masivamente su producción de máquinas de coser, necesitarían obtener grandes cantidades de madera dura para fabricar los gabinetes. Un joven llamado Leighton Pine fue enviado a buscar suministros adecuados. Informó que el área alrededor de South Bend, Indiana, proporcionaba enormes reservas de madera noble adecuada.

Siguiendo el informe de Pine, la compañía tomó la decisión estratégica de abrir una enorme fábrica especialmente construida en South Bend para la producción en masa de muebles. Esta inició su producción en 1868 con Pine como gerente.

Otras empresas habían comenzado a utilizar tornos con una cuchilla especial para afeitar una capa delgada de la superficie de un tronco para que las chapas resultantes se pudieran pegar juntas en capas para hacer una tabla del tamaño y grosor deseados. En un caso temprano de espionaje industrial, Singer «tomó prestada» esta técnica y la desarrolló ellos mismos. Al colocar la veta en direcciones alternas, la tabla terminada tenía mayor resistencia y estabilidad. La compañía pronto se dio cuenta de que la mayor parte de las capas podían estar hechas de madera blanda barata y solo era necesario aplicar la madera costosa, como nogal, roble, etc., a la capa exterior para dar la ilusión de un gabinete de madera maciza. Esto redujo drásticamente el requerimiento de madera dura costosa y proporcionó ahorros de costos muy significativos. Un paso significativo en el desarrollo del producto que ahora conocemos como contrachapado, fue el uso de placas de secado calentadas a vapor para acelerar el proceso a un nivel práctico, permitiendo una verdadera producción en masa.

Con el precio de las maderas duras tradicionales impulsado por la demanda, en 1880 Pine experimentó con el uso de Nyssa (comúnmente conocida como madera de goma). Durante mucho tiempo se había considerado una madera sin valor, ya que era muy propensa al encogimiento y la torsión. Como resultado, era abundante y barata. Al pasar las hojas de chapa a través de rodillos pesados bajo una gran presión, Pine pudo exprimir la mayor parte de la humedad, lo que resultó en una mayor estabilidad y menos encogimiento. Para aprovechar este recurso, en 1881 se estableció una nueva fábrica de gabinetes en El Cairo, Illinois, que se encontraba en el centro de un gran bosque de Nyssa. Hasta la década de 1920, las plantas de South Bend y El Cairo proporcionaron entre ellas las principales necesidades de madera para todas las fábricas Singer.

Inicialmente, la planta de South Bend producía alrededor de 1000 gabinetes por semana, pero a mediados de la década de 1880, más de 2000 trabajadores fabricaban alrededor de 10,000 gabinetes por semana. En 1900, la producción había aumentado aún más a 20,000 sets por semana.

La primera fábrica estaba ubicada junto al río en el área de East Race, entre East Madison y North Emrick Street (ahora Niles Avenue). En 1901, la fábrica se trasladó a una instalación mucho más grande en el extremo occidental de la ciudad entre Western Avenue, Walnut Street y Olive Street. Este sitio incorporaba una fundición para fundir pedestales de pedal y otros trabajos de hierro.

En su apogeo, la fábrica de South Bend empleó a más de 3.000 personas, convirtiéndose en la fábrica de gabinetes más grande del mundo.

Durante las décadas de 1920 y 1930, la producción disminuyó a medida que la demanda de máquinas de coser montadas en gabinetes disminuyó en favor de máquinas más pequeñas en estuches portátiles. Y también en ese momento la compañía abrió un nuevo aserradero en Thurso, Canadá, cerca de una gran extensión de bosque para el cual había comprado los derechos de tala.

La fábrica de South Bend finalmente se cerró en 1954.

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